【余昊璋醫師】聞不到氣味嗎?嗅覺比你想像的還重要:嗅覺障礙成新冠肺炎關鍵症狀

文:余昊璋 醫師

著名動畫鬼滅之刃裡面的男主角炭治郎,是一個擁有敏銳嗅覺的人,不僅可以靠嗅覺來察覺敵人, 甚至可以聞出敵人的招式、聞出同伴的心情,是主角極為倚賴的重要感官 ⋯⋯。

現實生活中,嗅覺不但是人們「食之有味」的主因,更是有助於「趨吉避凶」,幫助察覺危險(瓦斯、火燒)、避免吃到過期腐敗食物等。

嗅覺障礙,最常見的原因:

1.鼻竇炎、鼻瘜肉、鼻過敏   2.上呼吸道感染後   3.頭部外傷   4.老化(近半數的人六十歲以後嗅覺會逐漸退化)

此外,嗅覺衰退的症狀可以用來識別風險人群,發現早期認知障礙和阿茲海默症(老人痴呆)的患者。

但相較於視覺、聽覺其他五感,嗅覺障礙對生活的影響較小,所以有關嗅覺的重要性似乎較被忽視,然而,隨著新冠肺炎的出現,高比例的嗅覺障礙引起了醫學界的高度關注。

去年年底新冠肺炎在中國武漢爆發,醫學界的注意力大多集中在發燒及呼吸道感染重症上,2020年二月,開始出現新冠病人有嗅覺障礙的病例報告,到了三月,英國及美國的耳鼻喉科醫學會開始示警將嗅覺障礙列為新冠肺炎的症狀之一,此後,關於此症狀的研究紛紛出籠,2020年五月,有篇統合分析的文章(The Prevalence of Olfactory and Gustatory Dysfunction in COVID-19 Patients: A Systematic Review and Meta-analysis),集合了共10篇論文、1627名患者、含亞洲歐美共九國,整理出在COVID-19的病人中:

  • 有52%出現嗅覺障礙,43%出現味覺障礙。
  • 嗅覺症狀優先於其他鼻竇症狀出現,有八成在尚未出現鼻塞、流鼻水前就有嗅覺障礙了。
  • 其中一篇研究指出,COVID-19病人中,有三分之一最初的症狀就是嗅覺障礙。

之前新冠病毒被認為是呼吸道的病原體,但比起其他呼吸道病原,似乎更容易侵犯神經,可能在鼻內感染後,影響嗅覺並通過嗅球侵入中樞系統。

根據目前對新冠肺炎的了解,在發病前2天就有傳染力,在症狀出現前傳染力達到高峰,發病後10天就較不具傳染風險,因此,及早篩檢出疑似病例是防疫的重點,嗅覺障礙成了早期發現疾病的關鍵症狀,之前日本就有一病例是吃拉麵時感覺味道變淡,才進一步被檢驗出新冠感染,至於近日採檢確診陽性的比利時工程師,之所以暫時無法判斷是本土個案或境外移入,也是考量到該個案於三月在比利時即已出現嗅覺障礙的症狀,可能當時已經受到感染,但這點還需疫調追蹤其接觸者,感染源尚待釐清。

原本解封後的平靜生活受到了擾動,除了呼籲大家持續戴口罩勤洗手保持社交距離,也要多注意自己的嗅覺是否正常,可透過每天喝的咖啡、常常吃的咖哩、衣櫥內的樟腦丸、或種植盆栽聞聞花香,一方面自我檢測,落實防疫新生活,另一方面,刻意去感受各種氣味,透過這樣的嗅覺訓練,也可以減緩嗅覺的退化。

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